De fem neste kan gjøre susen

Skrevet av Runar Kvernen .

Michael O’Neill tar ikke av, selv Stoke City klinket til borte mot WBA. Nøkternt, steg for steg. Det  er en del av oppskriften. Nå kommer fem kamper med store muligheter for klubb og fans.  

Det ble en tøff og jevn batalje, som ventet.  Håpet lever alltid. Men de færreste hadde vel sett for seg at Stoke skulle makte å stikke av med alle tre poengene borte mot West Bromwich. Og måten det skjedde på, med heroisk offervilje og stram organisering. Supporterne var i ekstase, og mange uttrykte at dette laget kan man identifisere seg med.

Dessuten gikk resultatene i den samme runden 100 prosents Stokes vei, med tanke på bunstriden. Med egen seier ligger nå Stoke fire poeng over nedrykk, og kan kanskje heller se oppover.  

Like viktig som triumfen på The Hawthorns er at Stoke fremstår stadig mer solid, med tanke på fortsettelsen. De fem kampene som kommer nå er mot motstandere fordelt over hele tabellen, ulike spillestiler og kampforløp. Dette burde gi et enda bedre bilde av hvor Stoke står inn i siste tredjedel av sesongen. Mye kan ryddes av veien med en god rekke mot de neste fem.    

Det er muligheter mot alle. Delvis skyldes det Stokes fremgang, de øvrige klubbene må ta hensyn til det. Like viktig er den økende selvtilliten under O’Neill, og at laget faktisk har mer fasong, selv om mye gjenstår, spesielt offensivt. Flere spillere har løftet seg voldsomt, ikke minst Joe Allen. Det er nok avgjørende at ikke han forsvinner nå, og det hadde vært optimalt om Tyrese Campbell signerte ny kontrakt.    

Det er «bare» 17 poeng opp til Playoff… Den tanken må nok pakkes ned, målet er fortsatt å komme solid ut av bunnstriden. Men Stoke kan avansere, absolutt.   

Hvis vi ser på de fem neste, så er det to til i januar, og alså tre kamper på en uke i februar.

25. januar: Stoke – Swansea. Bortelaget er i ferd med å gjøre en god sesong, holder 6. plassen, og sikter på Playoff. Tradisjonelt spiller Swansea en åpnere fotball enn mange, og dette kan gi Stoke muligheter, på hjemmebane.

31. januar : Derby – Stoke. Hjemmelaget er i ferd med å begå nok en trist og grå sesong, på midten av tabellen. Wayne Rooney er hentet for å få til et boost, og formen er lett stigende. Vrien match, selvsagt, men dette er ingen umulig oppgave.

8. februar: Stoke – Charlton. Selv om kampen ligger noen uker frem i tid, dette blir en 6 poengs kamp i bunnstriden. Charlton har slitt overtid, mange knepne tap. Det liten grunn til å vente at laget stiger til himmels frem mot dette oppgjøret.

12. februar: Stoke – Preston North End. Ny hjemmekamp, Preston vaker rundt Topp 10, men har trøblet noe mer i det siste. Hvis Stoke holder på fremgangen blir dette jevnt, det oser uavgjort her, men absolutt mulig å dra i land.

15. februar. QPR – Stoke. Ja, dette kan gå alle veier. Ustabile QPR er midt på, som Derby. Slo Cardiff 6-1, tapte 1-2 for Hull hjemme, tap 3-1 borte mot Brentford, og så: 1-0 over Leeds nå sist (!). Her svinger det alle veier, men laget er i hvert fall sårbart.

Etter midten av februar er det 13 serierunder igjen, og mye kan fortsatt skje. Målet da må være å ha kommet ut av den verste bunnstriden, og rette blikket oppover. Vinner Stoke alle fem er vel kontrakten i praksis i boks, og vel så det... Men det får eventuelt bli neste sjokk.    

Men hvis for eksempel Stoke kommer gjennom med 2 seire, 2 uavgjort og 1 tap, så er mye  gjort på vei mot 40 poeng, som er første målepunkt. Skulle det bli 2-1-2, helt ok. Verre er det med for eksempel 1 seier, 1 uavgjort og 3 tap, da er det tilbakeslag.

Det rakner neppe under O’Neill, Men klubben og fansen trenger en kamprekke som peker opp og frem – noe å glede seg over. På veien mot ny kontrakt. Og troen på neste sesong.

Vurdert av Runar Kvernen