Den avgjørende sesongen

Skrevet av Runar Kvernen .

Lørdag 16 hundre smeller det i gang. Millwall borte, ledet av Gary Rowett. Vrient. Etter det venter ytterligere 45 knallharde kamper i Championship. O’Neill er mannen. Men hva kan vi forvente?

Etter flere mistrøstige sesonger stiger håpet, denne gang mer begrunnet. Stoke var i skikkelig trøbbel i fjor, desidert sist med åtte poeng på 15 kamper. Det var etter en tredjedel av sesongen, klar kurs for nedrykk. Så kom Michael O’Neill. Redningsaksjonen lyktes – selv om det ble nervepirrende. Sterk avslutning, med seier over to opprykkskandidater, Brentford og Nottingham Forest. Hadde Stoke hatt poengsnittet til O’Neill gjennom hele sesongen ville klubben endt opp på Playoff.

Stoke avsluttet nå også treningskampene pre season forrykende, med sterke seire over Leeds og Newcastle. Med alle forbehold, men likevel.

Troppen er styrket, med hovedvekt på rutinerte spillere og free agents. Så da er det vel all grunn til å se opp og frem? Ja, det er det. Men flere problemer består:

Stoke sliter fortsatt med en altfor stor spillertropp, i skrivende stund er det seks ut og fem inn. Vinduet er åpent til midten av oktober, og Stoke må balansere ytterligere. Det går både på stemningen i spillergruppa, og på økonomi. Dette kan lett bli svett om det ikke blir ordnet opp i. O’Neill har fått orden på garderoben. Men en haug spillere som hever lønn og lusker rundt misfornøyd på Clayton er oppskriften på trøbbel.

Og hva vil skje med Butland og Shawcross? Førstnevnte har ett år igjen av kontrakten, og agenten har sagt at da vil han flytte på seg. Kommer det akseptable budet slippes trolig Butland, og klubben satser på Davies. Men hva hvis ikke? Shawcross er skadeplaget, igjen. Vil virkelig O’Neill fase ut den ikoniske Skip Shaw, fordi tiden er inne og Stoke nå har flere og bedre stoppere? Batth, Chester og Indi. Collins – og faktisk Harry «Big Man» Souttar i kulissene. O’Neill satte foten ned for videre utlån av Souttar, da må han vel ha en plan rundt dette. Og dere, vingbacker er nå i hvert fall på plass, også på venstre side!

Og så skal jo dette fungere da, med de nye og de som er i troppen fra før. Det har det gjort, men det må fungere uke etter uke, frem til mai neste år. Det vil bli skader, supensjoner og noen motbakker. Det ser i hvert fall bedre ut. For eksempel en sentral midtbane med Obi Mikel, Clucas og Powell… Wow! Og Joe Allen på vei tilbake. Yngre spillere som utfordrere. Joda, dette er bra saker.  

Det er knyttet spenning til hvilke formasjoner O’Neill vil velge. 3-5-2 og 4-3-3 har vært oppsettet i treningskampene. Det videreføres nok. Den kloke manager satser ikke alt på ett kort, kamper og kampbilder er ulike. Og fremover har Stoke et nesten litt for stort utvalg både på kant og på topp. Nykommeren, rutinerte Fletcher, har slitt med en muskelskade. Men han kan utgjøre forskjellen.    

Fansen har trua. Forventingene ligger der. Championship Norge tipper Stoke City på 8. plass denne sesongen, etter å  ha overvurdert klubben de to foregående. Vil en flight tett opp mot Playoff være en skuffelse? Det blir neppe bunnstrid i år. Men kan Stoke heve seg fra midt på treet til å være med i kampen om Playoff. Det vil være et stort steg i riktig retning. Og i Playoff ligger opprykk i potten.

Og ingen i og rundt Stoke blir sure om det blir en av de to første plassene heller…

Det må bli klar fremgang. Håp, tro og engasjement står på spill. Helt avgjørende for klubbens videre ferd de neste årene. 

Kick off ny sesong. Stream is on. Samling på Torden. Spenning i bygd og by.  

Gooaarn – hit ‘em aaard!

Runar Kvernen