Mysteriet Nathan Jones

Skrevet av Runar Kvernen .

Hva foregår i korridorer og styrerom i Stoke City FC? Er det evangeliske tilstander, kynisk spill, eller rett og slett en særdeles vanskelig situasjon? Mysteriet Nathan Jones ruller videre. 

Klubben er i en alarmerende tilstand. Nederst i Championship med to poeng etter 10 kamper, seier er et fjernt minne. Frustrasjon og fortvilelse vokser hos fansen, og en hardt presset manager er ærlig på at han må stå for de elendige resultatene – og at dette ikke kan fortsette særlig lenge. Han har nå 3 seire på 30 ligakamper etter ni måneder. Og da nærmer han seg bunnen av poengfangst på listen over all time worst Stoke managers, på nivå med Alan Ball og Chris Kamara. Det sier det meste.

Bibelsk comeback

Etter to tapte hjemmekamper, den siste mot Huddersfield 0-1, virket det som om det var over for Nathan. Han snakket som en slagen mann, om støtten han hadde opplevd fra eiere og fans. Og om det inevitable – det uungåelige. Applausen mot tribunen etter den triste matchen ble tolket som et farvel (bildet under).  Media, fans og stort sett alle ventet på Club statement, om at hans tid var over. Han var i hvert fall borte vekk. Men det varte og rakk, og så: Plutselig ble det annonsert at han ledet pressekonferanse og selve matchen mot Swansea.

Nathan entret scenen, og hadde etter eget utsagn ikke sovet på 48 timer (!), men var nå klar til dyst. Han er jo en fighter (…og det skal han ha) - mannen har også en slags nervøs sjarm. Han takket eierne for den fortsatte støtten, at de fortsatt hadde tro på prosjektet - og så frem til kampen mot Swansea. Et slags bibelsk comeback.

Mye bom – få kandidater

Kan det være at eierne og toppledelsen i klubben vil kjøre med Nathan en stund til – eller er dette for å skaffe seg tid? Jobben som manager i Stoke City er vel ikke akkurat den heiteste på balløya om dagen, i hvert fall ikke for de gode kandidatene med valgmuligheter. Klubben har garantert sondert terrenget, det foregår jo ikke i full offentlighet. Ei heller med klubbens mann i hatt og frakk, med løsbart og falskt navn, i møte via sideinngangen på et dunkelt hotell i en forstad til London. Men kanalene finnes – og det kan være at Stoke City ikke har kandididater på plass. Chris Houghton var regnet som et godt valg, men skal ha sagt nei, uten at dette er offisielt, selvsagt.  Spekulasjonene florerer – men noe helt annet er å lande et godt alternativ – til riktig tid.

Nathan Jones har bommet på mye. Resultatene er aller viktigst. Men han solgte inn en visjon om Nye Stoke: Et kollektiv uten nykker og stjerner, med frisk angrepsfotballl, diamant og det hele. Som i Luton. Og bare med dette er fallhøyden stor. Så er det åpenbart at flere spillere han har hentet ikke tilfører laget kvalitet, og han hentet nok altfor mange også. Så har han fiklet med diamanten, og skiftet lagoppstilling og systemer i ett sett. På toppen av det hele har det vært noen opptredener, som etter cuptapet mot Crawley, som viser vel mye energi – og overledning.

Høyt spill

Likevel: Kan det tenkes at han får forsøke en stund til, av flere grunner. Ser vi det fra eiernes side: Det er fortsatt 108 poeng å spille om, og nok tid til en rescue operation, om den ikke iverksettes med en gang. Et nytt skifte - hva er garantien for at en ny manager fra en eller annen hylle nedover i rekken vil lykkes? Og ser eierne det som Nathan selv fremhever: Personlige feil har vært avgjørende. Og videre: Selv om ikke statistikk vinner fotballkamper, så viser den at Stoke har fått dårlig betalt i mange kamper. Kan det tenkes at det kan klikke på plass for laget, og at det snur sesongen – første omgang mot Nottingham var av et slikt kaliber. Før personlige feil ødela – igjen.

Det kan godt tenkes at Nathan ryker, om kun kort tid. Mangelen på poeng vil innhente ham, men når? Kampen mot ligaleder Swansea på Liberty Stadium (bildet over) kan bli den siste – men ikke nødvendigvis.

Hvis Stoke Citys hierarchy vil gi ham noe mer tid, så er det uansett høyt spill. Hvis det også mislykkes, og elendigheten fortsetter, vil det gå fra kritikk kuling til orkan styrke. Og gjøre redningsaksjonen vanskeligere. Ikke umulig, men vanskeligere. Men hvis tålmodigheten medfører at sesongen snur, og at Nathan etter hvert får dreisen på sitt Nye Stoke? Da vil dette bli et bejublet lærestykke – et mestergrep - i en fotballverden som snurrer altfor fort rundt. Sparking av managere inkludert.

Et avgjørende spørsmål er om Nathan fortsatt har grep om spillergruppen. Her er det delte meninger, men hvis han har tilstrekkelig backing fra mange nok sentrale spillere, så kan det gå. Så får heller utluftingen fortsette.

Vi har ikke svarene – og utgangen er åpen. Men det er noen flere dilemmaer og alternativer enn de mest åpenbare slik situasjonen er nå. Og det er dette som skaper mystikken rundt det hele.

Vurdert av Runar Kvernen

Foto: The Sentinel/Stoke City FC