Status: Januarvinduet avgjør på kort sikt

Skrevet av Runar Kvernen .

Championship er halvspilt. Etter 23 kamper har Stoke City 35 poeng, og er dermed litt bak antatt skjema for Playoff i 2021. i januar for ett år siden var Stoke akkurat kommet over nedrykksstreken.

Det er altså en betydelig utvikling under O’Neill, som tok over et lag som lå på bunn og hadde kurs for League One i november 2019. Redningsaksjonen kjenner vi. Basert på stigningen er det denne sesongen et uttalt mål at klubben skal kjempe om Playoff til Premier League.  

Sist sesong hadde O’Neill et poengsnitt på 1,55. Det ville sendt Stoke opp på 70 poeng og kvalik. Så er det ikke godt å vite hvor poengkravet havner i år, men de siste sesongene har rekka vært: 70 – 74 – 75 – 80 og 74. Den krevende juleperioden, hvor Stoke har slitt med mange skader, ga 3 seire, 4 uavgjort og 2 tap = 14 poeng. Ett tap snudd til uavgjort, og en uavgjort snudd til seier hadde bedret bildet ytterligere.   

Med tilsvarende snitt og poengfangst i andre halvdel av inneværende sesong har Stoke kurs for 70 points. Trolig snaut.  Dog vil Stoke være i nærheten, noen flere trepoengere vil gjøre utslaget.Det blir nå en roligere periode, ligapause i 14 dager fra 2. januar, men Stoke har en cupkamp 9.1. Den kommer nok i andre rekke. Likevel, i denne perioden er det muligheter for å hente seg inn.     

Stoke er med der oppe, og nå blir januarvinduet avgjørende. Campbell må erstattes. Stoke må sikre seg minst en målfarlig angriper, helst to. Også Fletcher halter i meste laget. Venstre back er nevnt – og klubben er selvsagt åpen for andre muligheter. Men da må også noen gå andre veien, handlingsrommet er begrenset grunnet Financial Fair Play.

The Mighty Potters har fått på plass et solid forsvarsverk. En artikkel rett før jul viste at Stoke var det laget i England som hadde flest clean sheets i løpet av 2020, hele 21 i tallet medregnet 0-0 mot Coventry i romjula. Så er det mangler fremover. Men, det er noen assosiasjoner her til perioden hvor Pulis bygget opp et lag for 14-15 år siden. Opprykk. Kamp om hvert poeng, det starter med det defensive. Picking up points, også i PL, vi husker den…

Så er det klassiske spørsmålet: Er dette Stokelaget godt nok for Premier League? Svaret er nei (!). Ingen klubber som kjemper om opprykk – selv om de klarer det, har øverste nivå inne.  

Leeds hadde en knall sesong og rykket opp i fjor. Ifølge Transfermarkt brukte klubben 106 millioner euro på å styrke stallen, det meste rett før årets sesong. Altså drøyt NOK 1,1 milliarder. TV-midlene fra PL er omtrent det samme, årlig. 11 inn – 13 ut, toppsignering var spissen Rodrigo fra Valencia, 30 millioner euro. Men Bielsa hadde en struktur, beholdt noen spillere og bygget videre på det.    

Stokes ferd handler nå om å bygge klubb og tropp videre, steg for steg. Og nærme seg toppen av en liga som krever enormt uke for uke. Ingen umulig oppgave, og litt av en prestasjon hvis man ser på de siste sesongene. Playoff vil være en milepæl, selv om to kvalikrunder der er litt av et nåløye. En klubb på vei opp er attraktiv, også i spillermarkedet. Men ikke minst, avgjørende for fansen, klubben og hele området Stoke-on-Trent. Noe å være stolt av, noe som legges merke til. De 10 sesongene i PL var en boost på alle måter.  

O’Neill og Stoke har alt oppnådd mye på veien tilbake. Det er bare å fortsette.

Runar Kvernen    

Kilder: transfermarkt.com, Stoke-on-Trent LIVE, Stoke City FC  

Foto: The Sentinel