Stoke City satser friskt

Skrevet av Runar Kvernen .

Michael O’ Neill (50) er Stoke Citys nye manager. Han ville virkelig ha jobben, det skal ha betydd mye. Landslagssjef for Nord-Irland siden 2011, med suksess. Nå venter en hard klubbhverdag.

O’Neill spilte over 400 profesjonell kamper i sin aktive karriere, og fikk 31 landskamper for Nord-Irland. På klubbnivå var det mest mange ulike klubber i Skottland, men han var også innom Newcastle og Wigan, og korte opptredener i Coventry og Reading. Faktisk var han med for Coventry og sendte Stoke ned i den fatale Chris Kamara og Alan Durban perioden i 1998. Og han måtte sy sting i hodet etter et ublidt møte i Stoke etter en opptreden for Reading i 1999. Så helt uten erfaring er han ikke med Stoke…

Det som er et større usikkerhetsmoment er beskjeden erfaring som klubb manager på høyere nivå. Han var deltids manager i drøye to år for Brechin City fra 2006, en klubb som har vekslet mellom nivå to og tre i Skottland. Hjemmebanen Glebe Park har en kapasitet på 3.900. Så gikk ferden til Shamrock Rovers i Dublin i to år. Han løftet laget til topps der. Nå er ikke irsk toppfotball fryktinngytende, men han kom seg også ut i Europa League med klubben, en bra prestasjon. Hjemmebanen Tallaght Stadium tar 8.000, det er hverdagen der. Og han har selv uttalt at han har begrenset erfaring med dyre spilleroverganger, det høyeste han har vært med på skal være £22.000 (!). Men han har i hvert fall en topp økonomisk utdannelse, og en karriere innen finans i tillegg til fotballen. Det kan komme godt med i Stoke City. O’Neill gjorde altså sine saker bra, på lav takst, i disse to klubbene.

Og så ble han landslagssjef for Nord-Irland i 2011, de lå plass 129 på FIFA  rankingen, og han fikk en tung start. Men så har han løftet resultatene betydelig, og her er det snakk om de store arenanene.  Høydepunktet var Euro 2016, hvor de ble gruppevinnere i kvaliken – og han tok også laget videre der, før det ble tap 1-0 mot Wales blant de siste 16 i mesterskapet. De var nummer 20 på rankingen i 2017 – og var nær å komme seg til VM i 2018. Han takket nei til jobben som skotsk landslagssjef. Nord-Irland henger fortsatt med i den nåværende kvaliken for Euro 2020. Supporterne har opplevd mye fremgang og sterke følelser med O’Neill, og ser ut til å være takknemlige, samtidig som de ønsker ham lykke til videre. Det er jo et bra skussmål. 

O’Neill er kjent for gode taktiske egenskaper, basert på defensiv organisering og kynisk tilnærming, hvor han får spillerne med på et disiplinert opplegg. Og faktisk, han skal være ekspert på å luke bort personlige feil (!!). Denne inngangen må nødvendigvis være resepten når man skal hevde seg mot landslag med betydelig bedre spillemateriell. Nederlands trengte to mål på overtid for å slå Nord-Irland for kort tid siden, og landslagssjef Ronald Koeman uttalte etter matchen at Nord-Irland var skrekkelige å se på, men at han respekterte tilnærmingen. O’Neill kontret med at dersom det var så tragisk, hvorfor strevde Nederland så innmari… Dette er jo kjente toner også for Stokefans, fra Pulis sin periode.

Men han har altså lykkes med Nord-Irland. Ingen tvil. Så er det dette med at det er en enorm forskjell mellom å lede landslag, og klubblag. Landslaget innkalles og samles en uke eller to i internasjonale perioder, det spilles et par kamper – og så drar spillerne tilbake til klubb. Det er noe helt annet å lede en klubb i hverdagen og fra uke til uke, kampene kommer tett. Fra arkitekt til snekker, samme bransje, men helt ulikt. For å ta et bilde på det hele.

Men nå er han utpekt til Stoke Citys manager, med en kontrakt på fire år. I følge rapporter måtte Stoke bla opp ganske mye her, det antydes £1,5 mill i året, det er brukbart i Championship. I tillegg en kompensasjon til forbundet , selv om han skal lede Nord-Irlands to kamper nå i kommende internasjonale vindu, over midten av november. Kanskje ikke optimalt, men det lar seg nok kombinere.

Ansettelsen er et friskt valg. Og betyr i første omgang at kaoset som har vært i klubben i hvert fall er ersattet av en planlagt langsiktig løsning over 3,5 år. Stoke City er i trøbbel så det holder, Rory Delap har lekset opp for spillerne at det må bli 14 seire på de resterende 31, for å være sikker på å unngå nedrykk. De siste fem årene har den magiske grensen i Championship vært på 41/42 poeng for å komme over streken i fire av sesongene, mens det ett år var 51.

Stoke har åtte poeng etter 15 kamper. O’Neill er uten tvil en dyktig fotballmann og leder, men har ikke mer enn tida og veien, det er ikke stort rom for innkjøring. Og her ligger vel utfordringen, kan Stoke Citys nye manager få på plass et topp team, og umiddelbart ta grep om klubbhverdagen, spillerstallen og kampene som nå kommer. Han klinket i hvert fall til og tok kampen mot Barnsley…

Får han til en redningsaksjon på kort sikt skaffer han seg den plattformen han trenger – og da kan denne utnevnelsen vise seg å være noe solid å bygge på.   

En restart i League One vil ikke akkurat gi ro rundt hans regime, selv om det kan være et tålmodig scenario worst case.

Måtte hell og lykke følge ham på ferden! 

Vurdert av Runar Kvernen

Hovedkilde: The Sentinel

Foto: Phil Greig, Stoke City FC (hovedbilde), og The Sentinel