Tidenes thriller holder Stoke i bunnstriden

Skrevet av Runar Kvernen .

Årets utgave av Championship har åpenbare elementer av science fiction. Du tror det ikke før du får se det… Resultatene går alle veier. Stoke plukker poeng, men sitter fast i bunnen av tabellen.  

Siste serierunde: Stoke fikk et frustrerende straffespark mot seg etter 90 minutter. Stoke redder ikke straffer, og 1-1.  Luton er på bunn, men har tre seire og da en uavgjort på de fem siste. Litt bittert for Stoke, selvsagt, men poenget kan vise seg verdifullt i en rekke som trolig avgjør det aller meste for Stoke i årets sesong.  

Stoke skal nå spille fem kamper om seks poeng! Ja, faktisk.

Luton er historie. Nå kommer Hull (H), Reading (B), Middlesbrough (H), Wigan (B) og Barnsley (H). Med bra fangst på disse er mye gjort. 10 poeng hadde vært strålende.

For etter dette igjen venter Leeds (B) og Birmingham (H) i påskeperioden. Før Stoke avslutter mot tre lag som kjemper om opprykk: Bristol City (B), Brentford (H) på fellesturen, og så siste match borte mot Nottingham 2. mai. Stoke bør nok ha sikret plassen før de tre siste…

To klubber i fritt fall     

Det er kaotiske forhold. Wigan fosser frem, to uavgjort og tre strake seire på de fem siste. Barnsley hadde også tre seire på rad før siste runde, men tapte mot Reading, som igjen fikk et lite pusterom. Charlton har ikke gitt opp, to sterke seire på kort tid, men nå ble det to strake tap.  Altså, alle tar poeng. Inkludert Huddersfield og Reading, som ligger øverst i feltet i bunnstriden. Ni klubber er i hvert fall involvert. Birmingham kan være nummer 10.

Og for å understreke det hele: Også lagene som fighter om opprykk er ustabile. Nå tapte serieleder West Brom hjemme – 0-1 mot Wigan. Det er flere slike resultater. 

Men så er det to klubber, egentlig i fritt fall, som til nå kanskje har gått litt under radaren i bunnstriden. Det kan være at disse, med elendige resultater over lang tid, bytter plass med de klubbene som frem til nå har vært på de nederste plassene.

Den ene er Hull, Stokes neste motstander. Ingen seire, to uavgjort og åtte tap på de 10 siste. Det er kurs for nedrykk. Og ingen bedring i formkurven, tre strake tap på rad nå.

Den andre er Middlesbrough. Seier over Preston 1. januar, siden har det blitt fire uavgjort og fem tap. Kurven peker ned. Men det skulle ikke forundre om de vant i rundens siste kamp nå, hjemme mot Nottingham mandag…  

Ingen hektet av

Championship er en knallhard liga. Men denne sesongen må toppe det meste. I fjor var Ipswich og Bolton hektet av tidlig, de endte på henholdsvis 31 og 32 poeng. Rett ned. Rotherham rykket ned på 40 poeng. Nå er de nederste lagene forbi dette allerede. Og det er 10 serierunder igjen.

Stoke må nok over 50 poeng for å holde plassen denne sesongen. O’Neill har et godt nok poengsnitt for å klare dette. Hadde Stoke hatt dette snittet hele sesongen, ville klubben vært oppe og kjempet om playoff. Men O’Neill stilte med handikap.

Nå handler det aller meste om å sikre nok poeng i den neste rekken av fem kamper. Her ligger også mange av lagene rundt, og kampene får da dobbel betydning.

Avgjørende momenter

Kan vi så si noe om hva som blir avgjørnde momenter her? Ja, Stoke har skjebnen i egne hender. Man kan se på andre resultater, håpe på gunstige utfall osv, men Stoke må gjøre jobben selv. Laget er mye bedre rustet under O’Neill. Men, denne skribent ser to utfordringer:

Den ene er at Stoke mangler evnen, og trolig kvaliteten, til å drepe kamper. Som sist mot Luton, en meget god første omgang, tidlig scoring, flere store sjanser, men det ble med 1-0. Da blir andre omgang oftere en kamp for å holde unna, Luton hadde intet å tape. Og, blir Stoke hakket for lave i slike situasjoner…? O’Neill har uttalt av for eplekjekk opptreden i slike omganger øker sjansen for tap. Men, ren forsvarskamp i 45 pluss tillegg er også risiko sport.

Manageren sier at han er blitt gråere i håret, og at søvnen er på minimum. Det jobbes hardt, og trolig kunne ikke klubben hatt en bedre mann ved roret nå. Vi supportere mener mye om det meste, i alle himmelretninger. Det har vi lov til, og det er noe av gleden.

Men in the end of the day er det Michael O’Neill som må trekke sammen det som skjer på treningsfeltet, i kampene og opp mot motstanderne.

Thriller og redningsaksjon. To be continued.

Vurdert av Runar Kvernen